FILM; De do's en don'ts van het Doo-Wop-tijdperk

Films

SARAH INMAN staart uit haar keukenraam. Haar handen dompelden een bord mechanisch in een gootsteen met zeepsop. ''Die, die appelpoetsers'', zegt ze minachtend voor haar klasgenoten. ''Ik vind ze niet leuk!''

'Punkin!' snauwt haar vader, terwijl hij een theedoek pakt. ''Al die mensen die je niet mag, zijn ze niet gelukkiger dan jij?''

De camera richt zich op Sarah's ogen die zich vullen met tranen terwijl papa's laatste woorden echoën op de soundtrack: ''Zijn ze niet gelukkiger dan jij. . . gelukkiger dan jij. . . ''



Dit huisvignet komt uit ''The Snob'' (1958), een van de meer dan 70 klassikale films die worden gepresenteerd in een serie die ik heb samengesteld, genaamd ''Mental Hygiene: Social Guidance Films 1945-70'' in het American Museum of the Bewegend beeld in Astoria, Queens, dat begint op zaterdag en loopt tot en met 23 januari. Het is de grootste retrospectieve van dergelijke films en de eerste openbare vertoning van veel ervan in meer dan 30 jaar.

Iedereen die gelooft dat de jaren vijftig een tijd van onschuldig plezier waren, of dat sociale dwang een tactiek is die alleen in despotische, verre landen wordt uitgeoefend, zal van het idee af zijn na het bekijken (of herbekijken) van enkele van deze films. Naast begeleidingsfilms en schrikfilms bestrijken ze een breed scala van alledaags sociaal gedrag, van eetgedrag (''Lunchroom Manners'') tot drugsgebruik (''The Terrible Truth'') tot roekeloze rijgewoonten van tieners (''The Laatste Prom'').

Deze korte films duren doorgaans minder dan 15 minuten en dienen zowel als een les in de pathologie van de Amerikaanse psyche als een heerlijk duistere vorm van entertainment. Dit is geen terugblik voor mensen met een ironische beperking.

Meer dan vier decennia lang zagen miljoenen kinderen van openbare scholen deze films, die de zegeningen hadden van hedendaagse sociale wetenschappers. De films gedijden goed in het klimaat van verwarring en nervositeit in Amerika tussen de Tweede Wereldoorlog en Watergate, toen morele codes en sociale normen in toenemende mate werden uitgedaagd en ongehoorzaam werden. Om deze storm het hoofd te bieden, omarmden ouders en opvoeders de film over geestelijke hygiëne. Hamvuist, dogmatisch, vaak brutaal, predikten deze films de geneugten van huiselijkheid en uniformiteit.

Een populaire veronderstelling is dat films over geestelijke hygiëne filmische rommel zijn. Maar ze variëren in stijl en kwaliteit, afhankelijk van de studio (Coronet en Centron waren er twee) of de regisseur, waaronder Sid Davis en Emily Benton Frith. Flitsen van dramatische techniek doorboren vaak de low-budget mist: de film noir van ''Right or Wrong?'' (1951); de hectische transversale en melodramatische zoom van ''Last Date'' (1950); het duizelingwekkende hand-held camerawerk in ''Narcotics: Pit of Despair'' (1967).

Natuurlijk voldeden films over geestelijke hygiëne zelden aan de traditionele filmnormen als amusement of kunst, en streefden ze daar ook niet naar. In plaats daarvan haalden ze hun aanwijzingen uit de trainings- en propagandafilms van de Tweede Wereldoorlog en probeerden zo het dagelijkse leven zo realistisch - dat wil zeggen zo alledaags - mogelijk weer te geven. Het was niet de bedoeling dat een klaspubliek een film over geestelijke hygiëne zou kijken en geboeid zou zijn door de regie, cinematografie, acteerwerk of montage. De studenten moesten geloven dat wat ze zagen echt was en het standpunt van de film overnemen.

De makers van deze films waren voor het grootste deel anoniem, en werden meer gewaardeerd om hun vermogen om producten te malen dan om hun filmkunsten. Bemanningen waren spartaans, decors waren in elkaar geflanst, apparatuur was minimaal en acteurs waren vaak gewoon jonge mensen uit de buurt.


op zichzelf beoordeling

De onderwijstheorie hield in dat jonge mensen sociale nabootsers waren die elk gedrag dat ze op het scherm zagen, zouden imiteren; vandaar dat de hoofdrolspelers in deze films meestal welgemanierd, beleefd en eendimensionaal waren.

De aanpak heeft misschien de angst van onderwijzers uit het midden van de 20e eeuw gekalmeerd, maar het beschadigt onze huidige opvattingen over hoe het leven werkelijk was in, laten we zeggen, 1952. ''Are You Popular?'' (1958) en ''Friendship Begins at Home'' (1949) geeft een visioen van een onschuldig, idyllisch verleden, maar het is goed te bedenken dat er geen films over geestelijke hygiëne nodig zouden zijn geweest als de jongeren zich echt zo prettig hadden gedragen. Producties als ''Mind Your Manners!'' (1953) en ''What Makes a Good Party?'' (1950) geven het leven niet weer zoals het was, maar zoals de volwassen makers van de films wilden dat het was.

Uiteindelijk stippelden de studenten natuurlijk hun eigen koers uit, zonder rekening te houden met de bakens die deze films boden. En hun ongehoorzaamheid bracht meer films over geestelijke hygiëne voort, bedoeld om de opstandigen bang te maken. Deze films staan ​​centraal in verschillende programma's in de Astoria-serie: ''The Dark Side'' over de gevolgen van slecht gedrag (9 januari), ''Highway Safety'' (15 januari), ''Drugs'' (22 januari) en ''Troublemakers'' (23 januari).

De donkere thema's waren de steunpilaren van onafhankelijke filmmakers als Sid Davis en Dick Wayman. Davis, een stand-in van Hollywood die ernaar verlangde om te regisseren, vond zijn niche door films te maken over onderwerpen die niemand anders zou aanraken: verkrachting (''Name Unknown'''), drugsmisbruik (''Keep Off the Grass'') , dood en letsel bij kinderen (''Live and Learn''). Hij was er trots op dat hij voor slechts $ 1.000 een film kon maken, van idee tot masterprint; zulke lage budgetten maakten platte beelden noodzakelijk, die de heer Davis overspoelde met vaak bombastische vertelling om het drama over te brengen dat de beelden niet konden. Desalniettemin vertonen de films van Mr. Davis af en toe flitsen van visuele dynamiek en kunstzinnigheid die nergens anders in dit genre te vinden zijn: een reizend shot van tieners die over een snelweg in Californië racen in ''Seduction of the Innocent'' (1961) terwijl ze pillen slikken en wegspoelen 7Up ; een liefdevol gecomponeerd shot van een politie-onderzoeker, een wegrijdende ambulance en een gekantelde auto aan het einde van ''What Made Sammy Speed?'' (1957).

HIER worden geen concessies gedaan aan kunst in de films van Dick Wayman, wiens ''Wheels of Tragedy'' (1963) op 15 januari te zien zal zijn. Wayman, een executive bij het accountantskantoor Ernst & Young, gebruikte een draagbare 16- millimeterfilmcamera om de bloedige nasleep van dodelijke verkeersongevallen vast te leggen en ze vervolgens samen te voegen tot losjes geconstrueerde veiligheidsfilms die bedoeld waren om te choqueren. Het was een triomf van de 'realiteit' op de zorgvuldig gemaakte fictie van studiofilms, een benadering die bij opvoeders in de smaak viel toen de jaren zestig zelf gewelddadiger en confronterend werden.

Duizenden films over geestelijke hygiëne werden geproduceerd, maar slechts een handvol is bewaard gebleven. Scholen lieten ze keer op keer zien totdat ze versleten en verscheurd waren.

Afdrukken die aan vernietiging ontsnapten, werden in de prullenbak gegooid toen ze verouderd raakten of toen de audiovisuele afdelingen van de school overgingen op video. Toen de productiebedrijven voor geestelijke hygiëne failliet gingen - zoals ze uiteindelijk allemaal deden - werden hun masterprints weggegooid, samen met bijna alle informatie over de makers, casts en kosten van de films. Preservationists toonden weinig interesse in het redden van wat overbleef. Minstens de helft van alle titels voor geestelijke hygiëne zijn verdwenen, en velen overleven vandaag als slechts een enkele, gehavende afdruk.

Films over geestelijke hygiëne gaven de mening van hun makers weer. Sommigen zouden dit propaganda noemen, anderen begeleiding. Maar voor Ted Peshak, die honderden van deze films voor Coronet regisseerde, 'kwamen films over geestelijke hygiëne neer op een compromis tussen het echte leven en het leven zoals het zou moeten zijn.'